«Les gorilles peuvent être l’origine du paludisme»

« Le paludisme a d’abord été transmis aux humains par des gorilles il y a des milliers d’années », rapporte le Daily Mail. Le journal a déclaré que la nouvelle découverte que les gorilles peuvent également accueillir le parasite du paludisme humain soulève l’espoir d’un vaccin contre la maladie.

L’histoire provient de recherches qui ont analysé la génétique des parasites paludéens dans les fèces des chimpanzés et des gorilles vivant à l’état sauvage en Afrique centrale. Il a constaté qu’un parasite présent dans l’espèce des gorilles de l’Ouest était presque identique dans sa constitution génétique à Plasmodium falciparum, le parasite du paludisme le plus commun et le plus nocif qui infecte les humains. Cela suggère que les deux parasites avaient un ancêtre commun.

Cette nouvelle étude peut fournir des indices sur la nature des parasites du paludisme et de meilleurs moyens de contrôler le paludisme. Cependant, il est discutable si cela conduira au développement d’un vaccin dans un proche avenir, comme les journaux l’ont suggéré. La meilleure façon d’éviter l’infection palustre est d’utiliser des mesures de prévention simples mais efficaces telles que des comprimés antipaludéens et des moustiquaires pour visiter les zones où le paludisme sévit.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par plusieurs instituts de recherche en République démocratique du Congo, aux États-Unis, en France et au Royaume-Uni. Il a été financé par un certain nombre d’organisations, y compris les National Institutes of Health des États-Unis. L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture Nature.

En général, les médias ont rapporté l’étude équitablement, bien que l’affirmation de la BBC selon laquelle le paludisme était initialement « capturé par les gorilles » est une simplification excessive, et le Daily Mail affirme que le paludisme « est passé aux humains il y a des milliers d’années ». par cette recherche. L’affirmation de TheMail selon laquelle les découvertes suscitent l’espoir d’un vaccin contre le paludisme est trop optimiste.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Les chercheurs soulignent que le paludisme est une infection du sang causée par des parasites transmis par les moustiques. Le parasite du paludisme le plus répandu et le plus mortel qui infecte les humains, Plasmodium falciparum, cause plus d’un million de décès par an. Cette étude de laboratoire visait à identifier les types de parasites Plasmodium trouvés chez les singes sauvages, et à examiner leur composition génétique pour voir si elle pourrait fournir des indices sur l’origine du parasite humain Plasmodium falciparum.

Les chercheurs disent que l’origine du parasite du paludisme humain reste controversée, et de nombreux scientifiques pensent que dans le passé, il a divergé d’un parasite chimpanzé. Récemment, d’autres souches de Plasmodium étroitement apparentées ont été détectées chez d’autres singes, ce qui indique que le parasite trouvé chez les humains pourrait s’être développé par transmission inter-espèce. Cependant, les recherches antérieures n’ont porté que sur un petit nombre de grands singes, dont beaucoup étaient captifs et vivaient à proximité des humains. Les chercheurs critiquent également les méthodes utilisées par les études précédentes pour analyser la constitution génétique des parasites.

Dans cette étude de laboratoire, des échantillons de fèces ont été prélevés sur des singes vivant à l’état sauvage en Afrique centrale. Ces échantillons ont été analysés pour la présence de matériel génétique provenant de parasites liés à Plasmodium falciparum. En utilisant le séquençage de l’ADN, les chercheurs ont entrepris de comparer la composition génétique de tous les parasites paludéens trouvés et d’étudier leur lien avec le parasite humain de Plasmodium falciparum.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont utilisé près de 3 000 échantillons de fèces de singes sauvages vivant en Afrique centrale, qui avaient été collectés pour l’étude d’autres infections. Les échantillons, provenant de chimpanzés, de gorilles occidentaux et orientaux et de bonobos (chimpanzés pygmées), ont été examinés pour la présence de parasites Plasmodium en utilisant des techniques génétiques.

Les chercheurs ont ensuite examiné la composition génétique des parasites présents et ont utilisé des méthodes statistiques complexes pour dessiner un «arbre généalogique» génétique afin de montrer à quel point les parasites étaient liés et comment ils pouvaient avoir évolué à partir d’ancêtres communs. Ils ont également examiné l’ADN d’échantillons de parasites prélevés sur 80 chimpanzés et 55 gorilles, en utilisant les informations existantes sur la séquence d’ADN des plasmodiums humains pour guider ces analyses.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont découvert que les parasites du paludisme étaient répandus chez les chimpanzés et les gorilles de l’ouest, dont on estime que 32 à 48% étaient infectés. Cependant, aucun des gorilles et des bonobos de l’Est testés n’était infecté par les parasites du paludisme.

Les chercheurs ont trouvé au moins neuf espèces différentes de Plasmodium chez les singes, et certains singes ont été infectés avec plus d’une espèce. Leur analyse génétique des parasites a révélé que le parasite humain Plasmodium falciparum était presque identique à l’une des trois espèces de Plasmodium trouvées dans les gorilles de l’Ouest. Des relations plus distantes avec les parasites paludéens ont été trouvées chez d’autres singes.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que les chimpanzés et les gorilles occidentaux sont naturellement infectés par au moins neuf types différents de parasites du paludisme et constituent donc un «réservoir substantiel» de ces parasites. Ils disent que leurs résultats montrent que le parasite humain du paludisme est d’origine gorille et non de chimpanzé ou d’origine humaine ancienne, comme on le pensait à l’origine.

Ils disent que toutes les souches humaines connues du paludisme peuvent avoir résulté d’un seul événement de transmission inter-espèce, bien que l’on ne sache pas encore quand cela s’est vraiment produit. D’autres recherches, y compris le dépistage chez les humains vivant à proximité de grands singes, sont nécessaires pour en savoir plus sur la transmission potentielle entre espèces. Les chercheurs croient que cela éclairera les efforts pour éradiquer la maladie.

Conclusion

Cette étude suggère que le parent le plus proche du parasite Plasmodium falciparum, responsable du paludisme humain, est un parasite du paludisme chez les gorilles de l’Ouest, et qu’un ancêtre commun a pu être transmis des gorilles aux humains par le passé.

Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour savoir si la transmission inter-espèces entre les gorilles et les humains est actuellement en cours. Les résultats de ces études peuvent avoir des implications pour la recherche future sur la meilleure façon d’éradiquer la maladie rhinite.

Bien que cette voie de recherche puisse éventuellement avoir une certaine application dans le traitement du paludisme, la prévention demeure une stratégie d’une importance vitale dans la lutte contre cette maladie. Des mesures relativement simples, comme prendre des comprimés antipaludéens et utiliser des moustiquaires et des insecticides, peuvent aider à prévenir l’infection. Toute personne visitant des régions où il y a un risque de paludisme devrait se renseigner sur la prévention du paludisme.